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Punteggio Arsenal vs. Wolves: Nicolas Pepe ispira i Gunners a tre punti vitali nella corsa alla Champions League

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LONDRA — Per quanto possa essere ai margini dell’XI, la firma del record dell’Arsenal potrebbe ancora avere voce in capitolo sul fatto che la loro stagione finisca come spera Mikel Arteta. Per gran parte di questa stagione, Nicolas Pepe è stato l’uomo invisibile da 100 milioni di dollari, il suo posto sulla fascia destra è indiscutibilmente il posto di Bukayo Saka e ulteriori vie nel lato bloccate da altri giovani brillanti.

Eppure, la notte in cui non sono riusciti a trovare una via d’uscita, Pepe ha segnato un gol di onnipotente importanza per la top four dell’Arsenal, guadagnandosi una vittoria per 2-1 sul Wolverhampton Wanderers che ha la sensazione di un importante checkpoint su un percorso che finisce con la Champions League. C’è ancora del lavoro da fare – sono quinti in classifica ma hanno due partite in mano per recuperare un punto di vantaggio sul Manchester United – ma questa squadra sembra apprezzarlo, non importa quanto sia difficile.

Quindici giorni fa, l’incontro tra questi due era sceso nel rancore, Gabriel Martinelli espulso per due falli a 10 secondi di distanza prima che Ruben Neves e altri di stampo Wolves si infastidissero per il vigore con cui l’Arsenal festeggiava la vittoria per 1-0. In quell’occasione, il difensore centrale Gabriel era stato l’eroe del pezzo per gli ospiti, il suo primo colpo di testa ha fatto guadagnare ai Gunners un vantaggio che hanno difeso in modo impressionante anche quando erano scesi a 10 uomini.

Questa volta, il suo costante contributo è stato piuttosto più infausto. Sotto la pressione di Raul Jimenez, Gabriel ha cucinato male il suo passaggio posteriore dal canale sinistro, consentendo a Hwang Hee-Chan di irrompere su di esso. Intorno ad Aaron Ramsdale, ha preso un tocco per sistemarsi prima di rotolare in una porta vuota da un’angolazione ravvicinata.

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Questo era lo scenario da incubo per l’Arsenal. Poche squadre in Premier League sono abili nel difendere la propria area di rigore come quella di Bruno Lage. Anche quando venivano tirati in campo per premere la palla, potevano tornare in forma in un attimo. I padroni di casa potrebbero fare tutto bene – Thomas Partey che si fa strada oltre il suo avversario, Bukayo Saka sfreccia in avanti – e si ritrovano ancora a dover tirare via con otto giocatori in area.

Le possibilità sono arrivate, ma mai con la frequenza spietata necessaria per far piegare i lupi. Gabriel Martinelli si è appena girato quando Alexandre Lacazette ha tagliato per lui. Quanto a Lacazette, aveva visto chiaramente le critiche rivolte a lui dopo una serie di due gol in Premier League nelle ultime 15 presenze. Aveva bisogno di sparare di più, hanno detto i sostenitori. Forse servivano anche per aggiungere la parte implicita… quando lo scatto è acceso.

Invece, un Emirates Stadium sempre più esasperato lo ha visto battere la palla da 25 yarde sul suo piede più debole o provare un impossibile calcio in testa mentre prendeva quattro tocchi in area di rigore quando uno avrebbe fatto. Gli ci sono voluti 70 minuti per prendere il tiro giusto al momento giusto, ma Jose Sa era pronto per il suo primo post.

La performance di Lacazette non è stata l’unica cosa che ha portato alla distrazione del nord di Londra. Non per la prima volta nelle ultime settimane, il VAR non era dalla loro parte quando Nelson Semedo e Martinelli si sono scontrati all’interno dell’area dei Wolves dopo 20 secondi. Un altro per Arteta da assumere con l’organismo arbitrale PGMOL (Professional Game Match Officials Board). Potrebbe anche indicare la rapidità con cui Craig Pawson ha sanzionato i suoi giocatori per aver perso tempo a Molineux. Jose Sa stava mangiando l’orologio come Bruce Bogtrotter divora una torta al cioccolato.

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Se qualcuno sembrava voler creare un modo attraverso la linea di fondo dei Wolves, era Odegaard, che sta scavando sempre più a fondo nella sua scatola di trucchi e colpi di scena. Martinelli aveva quasi alzato un passaggio filtrante su Sa nel primo tempo. La seconda volta è stata il fascino, trovando il sostituto Eddie Nketiah in fondo alla linea di destra. Il taglio ha chiesto molto a Pepe, ma la firma del record dell’Arsenal ha consegnato, girandosi per trovare spazio per guidare a casa.

Tuttavia, Odegaard sondava, un cuneo di sabbia di un colpo che tagliava l’estremo montante con Sa incagliato. Lo slancio è stato implacabile e l’Emirates Stadium lo ha sentito. Pepe stava attirando i difensori che sono stati in grado di sedersi all’inizio della partita. Quando il tiro di Saka è stato messo in salvo da Sa, è stato l’ivoriano a raccogliere i pezzi. La palla passa da lui a Odegaard, poi a Lacazette e di nuovo a Pepe, il cui passaggio filtrante è stato infilato proprio dove era stato trascinato fuori Romain Saiss.

Questa volta, Lacazette ha consegnato, sparando un tiro verso l’angolo più lontano. Sa avrebbe potuto fare di più che aiutarlo a entrare in rete. Pochi su questo terreno potrebbero fregarsene di meno. Se Neves non fosse stato soddisfatto dei festeggiamenti quindici giorni fa, sarebbe incandescente per la pura esuberanza di circa 55.000 sostenitori. Pochi altri potrebbero biasimarli però. Sentono che i primi quattro sono in vista. Potrebbero avere ragione.

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