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Pronostici audaci sulla UEFA Champions League: Sadio Mane guida il Liverpool; Il Bayern sopravvive alle oscillazioni; Incertezza del PSG

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La prima giornata di eliminazione è alle porte nella fase a eliminazione diretta di Champions League e, a metà gara in tre di questi quattro pareggi, sembra che ci sia ancora molto per cui giocare. Quasi sicuramente il passaggio del Manchester City è già scontato, quindi diamo un’occhiata alle altre tre partite:

Il palinsesto di martedì

Il palinsesto di mercoledì

1. Liverpool vs Inter: Mane offre in momenti di frizione

Forse non è altro che un riflesso della tendenza del calcio a feticizzare il nuovo che è stato così spesso Luis Diaz, l’entusiasmante nuovo arrivato dal Porto, che ha conquistato i titoli dei giornali per il Liverpool nelle ultime settimane. Dopotutto, negli ultimi tempi è stato Sadio Mane a dare il grande contributo nelle partite della Premier League. Senza il suo istinto da bracconiere, chissà quanto sarebbe stata più ardua la vittoria per 1-0 di sabato sul West Ham? Ma per la sua acrobatica inventiva, il Liverpool avrebbe mai ribaltato il proprio deficit contro il Norwich? Ebbene sì, probabilmente fino all’ultimo. Dopotutto è Norwich.

Tuttavia, poiché altri hanno ottenuto titoli che meritano assolutamente, Mane ha tenuto il Liverpool sotto il radar. Non gli importerebbe molto. Come ha detto a CBS Sports a novembre: “Se un altro traguardo può aiutare me e il team a raccogliere qualche altra argenteria, farò tutto il possibile per raggiungerlo”.

Non si può contestare che stia facendo tutto il possibile. Con Diogo Jota infortunato, Diaz che guadagna minuti nella sua posizione preferita sulla sinistra e Salah in una forma così strepitosa che nessun allenatore prenderebbe in considerazione di cambiare la formula, è stato Mane a rinunciare al suo posto preferito. Da quando è tornato dalla Coppa d’Africa, ha occupato in gran parte la posizione di centravanti, riportando gol al suo gioco che aveva iniziato a prosciugarsi a dicembre, suscitando i timori di un ritorno ai brutti tempi.

Dopo una disastrosa seconda metà della scorsa stagione che lo ha visto abbandonare l’XI di Jurgen Klopp, incapace di spiegare perché stesse lottando per la forma, ha consegnato questa stagione. Ha una media di un gol segnato in 90 minuti paragonabile alle sue migliori stagioni con la maglia del Liverpool – 2018-19 e 2019-20 – ma lo sta facendo perché sta entrando in posizioni da gol come mai prima d’ora. I suoi obiettivi previsti (xG) per 90 sono 0,56, più del 20 percento in più rispetto a qualsiasi delle quattro stagioni precedenti.

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L’unica leggera debolezza statistica che Mane ha presentato nel 2021-22 è che non raggiunge l’obiettivo tanto quanto potrebbe aspettarsi. Gli obiettivi di tiro di Opta hanno aggiunto una metrica – che valuta la differenza tra xG pre e post-tiro – afferma che finora non è riuscito a colpire l’obiettivo con un punteggio di 2,2 xG in Premier League in questa stagione. Questo potrebbe spiegare in qualche modo perché i fan del Liverpool sembrano essere stati frustrati con lui negli ultimi tempi, ma è quasi esattamente lo stesso margine con cui ha superato quella metrica nella stagione vincente del titolo dei Reds. È forse un altro esempio della regressione di Mane alla media, che nel suo caso è un calciatore eccezionale.

Non c’è una spiegazione radicale dietro questo ritorno alla forma. Il suo posizionamento non è particolarmente cambiato. Non sta vincendo più duelli, completando più take-on o rubando la palla agli avversari più in alto del campo. Sicuramente sta tirando di più e creando di meno, ma guardate il Mane di inizio 2019 e lui tre anni dopo e sono ancora apprezzabilmente lo stesso giocatore. Questo è piuttosto il punto. La seconda metà della scorsa stagione non è stata l’inizio di un inesorabile declino per il 29enne, è stato un bizzarro colpo di scena, l’anno della fuga di gas per una squadra del Liverpool distrutta dagli infortuni.

Ora, sostenuto dal suo contributo decisivo al trionfo del Senegal all’AFCON, Mane sembra il suo vecchio sé, un giocatore su cui il Liverpool può fare affidamento nella frizione. L’unica domanda che si pone al ritorno degli ottavi di finale di martedì contro l’Inter è se ci sarà qualcuno di quei grandi momenti con la difesa di Klopp che si è dimostrata così difficile da abbattere a San Siro. Forse Ibrahima Konate e Virgil van Dijk non possono essere di nuovo così bravi, discutibili nel caso di quest’ultimo. Se è così, il Liverpool può essere sicuro che Mane si metterà in condizione di avere un impatto.

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2. Bayern Monaco-Salisburgo: Neuer spazza i pezzi in uno scontro duro

Il Bayern Monaco andrà bene. Il peso del talento offensivo che possono sfruttare sulla Red Bull Salisburgo significa che Philipp Köhn dovrà probabilmente ripetere la sua eccellente prestazione all’andata solo per mantenere i campioni d’Austria con una possibilità dall’altra parte. Con Robert Lewandowski che lotta per entrare in gioco, la squadra di Julian Nagelsmann ha comunque segnato 2,35 xG, battendo costantemente l’avversario dopo l’apertura del primo tempo di Chukwubuike Adamu.

Ma i problemi che hanno afflitto il Bayern quella notte potrebbero ancora rialzare la testa all’Allianz Arena. In quella partita sembravano leggeri a centrocampo, cosa che non migliorerà mercoledì con Corentin Tolisso che dovrebbe mancare e Marcel Sabitzer non si fidava, il che significa che un Jamal Musiala riproposto potrebbe giocare a centrocampo insieme a Joshua Kimmich. In particolare, sembravano vulnerabili nelle ampie aree difensive, cosa che non è stata aiutata da Nagelsmann che ha giocato un vero terzino da tre (cioè i suoi “difensori esterni” erano Kingsley Coman e Serge Gnabry). La schiena è qualcosa che raramente erano.

Nel pareggio del fine settimana con il Bayer Leverkusen, il Bayern ha schierato il tipo di formazione che di solito potrebbe essere scritta come una difesa a quattro. Ma in realtà, Omar Richards stava ricevendo palla così in anticipo da essere un’ala sinistra in più nello stampo di Alphonso Davies, anche dal calcio d’inizio nel secondo tempo. Gli spazi lasciati dal terzino sinistro sono stati costantemente sfruttati dal Leverkusen.

Richards viene raggiunto in alto sul campo quando il Leverkusen risponde

Wyscout/Sky Sport

Quando anche Dayot Upamecano viene colto in fallo, il Leverkusen si ritrova con una mossa tre contro due che termina con un quasi mancato

Wyscout/Sky Sport

Il Salisburgo sa sfruttare quel terzino del Bayern. Nell’andata, hanno effettivamente giocato con tre centravanti Adamu, Karim Adeyemi e Brenden Aaronson, costringendo i loro avversari a quella che era effettivamente una partita da uomo a uomo. Se la squadra di Matthias Jaissle sposta la palla verso l’alto con la stessa velocità dell’andata – a 2,99 metri al secondo è stata il 19 percento più veloce di qualsiasi altra squadra ha costruito i propri attacchi in una partita della fase a gironi di questa stagione – allora Richards non lo farà poter tornare indietro nel tempo.

Sarà dura per il Bayern, la cui naturale inclinazione a controllare il gioco in alto non farà che invitare il Salisburgo a essere più esplosivo fuori dalle trappole. Può darsi che il loro asso nella manica si riveli Manuel Neuer, il portiere proto spazzino che può reprimere le transizioni con la sua velocità fuori dall’area. Combina questo con tutto il talento dall’altra parte e la capolista della Bundesliga dovrebbe andare bene. Ma questo non sarà così facile in realtà come sembrava sulla carta.

3. Real Madrid-PSG: ¯\_(ツ)_/¯

È una delle grandi gioie del PSG in Champions League. Cosa diavolo dovresti farne? È un truismo che ora sembra aver contagiato gli stessi giocatori che ciò che accade in Ligue 1 è ermeticamente sigillato dagli eventi in Europa. Una sconfitta per 1-0 contro il Nizza nel fine settimana? Mah.

Quello che sembra importare di più è la forma fisica di Kylian Mbappé, che lunedì ha subito un colpo non necessario durante l’allenamento. Anche questo porta con sé altrettante domande e risposte. Durante gli anni di stravaganza del PSG, è stato ripetutamente affermato che sembrano una squadra più solida quando sono una superstar sotto. Ma valgono le stesse regole quando l’unico assente è il giocatore che è stato il più devastante in Champions League? Chissà?

Di solito in questo frangente, con così tanto poco chiaro sulla partita di mercoledì, si potrebbe guardare indietro all’andata e vedere quali intuizioni potremmo trarne. Eppure la prestazione del Real Madrid è stata così sorprendentemente bizzarra che forse tutto ciò che possiamo concludere è che non lo farà più. Carlo Ancelotti, il grande duca del calcio europeo, sembrava completamente sconvolto dall’assenza di gol in trasferta in questa Champions League. Forse ha interpretato male le nuove regole ed è giunto alla conclusione che la squadra che segna di meno nella partita in trasferta passa ai quarti di finale. In quale altro modo spiegare un piano di gioco che sembrava comprendere un ritiro di massa nell’area di rigore del Madrid?

Anche se il pareggio è stato spazzato via Le merengue da un momento di magia di Mbappe, uno svantaggio di un gol non è un compito troppo grande per il Real Madrid da ribaltare. Da allora hanno segnato otto gol in tre partite, incluso un impressionante tonfo della Real Sociedad nel fine settimana. C’è chiaramente talento lì per vincere quasi tutte le sfide di Champions League, ma le figure chiave che sono scomparse negli ultimi anni hanno portato con sé il senso di inevitabilità del Real Madrid; quando Sergio Ramos e Cristiano Ronaldo, in particolare, erano in questa squadra, credevi che nessun deficit fosse al di là di loro.

Invece, quello che ha questa cravatta è forse il più grande senso di inconoscibilità su questa cravatta. Una clamorosa vittoria sembra plausibile per qualsiasi squadra che includa Neymar e Lionel Messi, ma saresti scioccato se il PSG mandasse tutto all’aria?

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