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L’Aston Villa è su un percorso ambizioso, ma il pareggio del Leeds mostra quanto lontano devono andare

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BIRMINGHAM — È stato difficile criticare l’ambizione dell’Aston Villa da quando è tornato in Premier League nell’estate del 2019. È un palcoscenico a cui appartiene il più grande club della seconda città del Regno Unito e si sono comportati come se lo sapessero.

Si dice che i proprietari Nassef Sawiris e Wes Edens bramino presto il calcio europeo e la Champions League in futuro. Hanno speso una cifra considerevole per spostare Villa in quella direzione. Una spesa netta nel periodo superiore a $ 300 milioni ha dato a Steven Gerrard una squadra ben consolidata nella classe media della Premier League. È uno che ha un’atmosfera sempre più cosmopolita, che comprende il portiere n. 1 dell’Argentina Emiliano Martinez, l’ambitissimo Emiliano Buendia e, naturalmente, l’arrivo di gennaio Philippe Coutinho.

Il suo primo inizio completo a Villa Park ha offerto una visione da capogiro di ciò che il prestito del Barcellona può portare a questo club e ai compagni di squadra che lo circondano. Ecco un giocatore che negli anni passati poteva bastare da solo per spingere un lato in classifica della Premier League.

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Quando Villa era in difficoltà ha piegato il gioco a suo piacimento, anche se con l’abile supporto dell’eccezionale Jacob Ramsey. In meno di un mese, insieme a Coutinho, il giovane di Great Barr sembra essersi ritagliato un ruolo di apprendista del mago. Quando John McGinn ha giocato un passaggio in un Coutinho che faceva marcia indietro a centrocampo, Ramsey sapeva cosa sarebbe successo dopo.

Ramsey si carica in avanti mentre la palla viene giocata a Coutinho. Pochi secondi dopo riceverà il passaggio, appoggiando in porta e segnando

Wyscout/BT Sport

Coutinho avrebbe battuto il suo uomo con una svolta rapida e Ramsey avrebbe dovuto essere in posizione per ricevere il passaggio. Pochi secondi dopo, lo era. Quei due in tandem con Ollie Watkins come abile corridore ombra che trascinava i difensori fuori posizione, trasformarono uno svantaggio di un gol in un vantaggio di 3-1 nello spazio di 13 minuti. Non sorprende che Gerrard sia stato entusiasta nella sua valutazione di quei giocatori.

“Jacob Ramsey è Jacob Ramsey”, ha detto Gerrard del suo centrocampista di 20 anni. “Non segue le orme di nessuno. Sarà un giocatore formidabile. Non passerà molto tempo prima che l’intero Paese lo guardi, ne sono sicuro. È proprio lì, lascia che te lo dica”.

Intanto era “Coutinho vintage”, nelle parole del suo manager. Questi giocatori sembrano avere un allenatore adatto a tirare fuori il meglio da loro, dopo tutto il minuscolo brasiliano ha attirato l’attenzione del Barcellona quando ha giocato al fianco di Gerrard nel centrocampo del Liverpool che ha quasi spinto la squadra di Brendan Rodgers al titolo.

Ci sono pochi allenatori qualificati come Gerrard per istruire un giovane come Ramsey sui travagli di giocare per il club della tua città, uno il cui illustre passato costituisce un punto di riferimento onnipotente per le squadre attuali. Villa sono seduti in una miniera d’oro di talenti locali nelle West Midlands. Entro il 2020, solo il nord-ovest e Londra avevano fornito più internazionali in Inghilterra rispetto alla regione rappresentata da Jude Bellingham e Jack Grealish. Ramsey, Carney Chukwuemeka e Ben Chrisene sono tra coloro che possono aspirare a seguire le loro orme. A Villa Park, come nella sua precedente tappa manageriale ai Rangers, Gerrard ha dimostrato di essere disposto a fidarsi dei giovani.

Non che l’allenatore di Villa abbia bisogno di una connessione personale per migliorare i suoi giocatori. Con tante partite di Premier League giocate sotto Gerrard come prima della sua nomina, i segnali di miglioramento sono evidenti. Nelle prime 11 partite della stagione i Villains hanno ottenuto 10 punti con una differenza reti di meno sei. Nelle partite successive hanno raccolto 17 punti con una differenza reti positiva di due. Giocatori del calibro di Manchester City, Liverpool e Chelsea sono stati vicini, un punto è stato preso dal Manchester United.

Gerrard ha ottenuto elogi diffusi per il suo impatto galvanizzante su una squadra che sembrava essere bloccata nelle sabbie mobili dopo la vendita estiva di Grealish al Manchester City. Il rispetto che ha generato durante la sua carriera da giocatore è stato trasferito al campo di allenamento dove i giocatori lodano la sua comunicazione chiara e adorano vederlo rimanere bloccato in campo. “Ogni tanto si unisce e si vedono solo scorci del giocatore che era”, ha detto Matt Targett prima della sua partenza per il Newcastle.

Ramsey non è stato meno espansivo nel lodare il manager ieri sera. “Mi ha dato molta fiducia. Sono cresciuto guardandolo, quindi ora è un gaffer posso solo seguire i suoi consigli”.

L’atmosfera intorno a Villa Park è cambiata dalla nomina di Gerrard. Questo conta molto. Quindi fai quello che ci dicono i numeri sottostanti e hey suggerirebbe che mentre la sua nuova squadra è migliorata, hanno ancora molta strada da fare.

Prima dell’arrivo di Gerrard il 12 novembre, Villa aveva registrato 12,2 goal previsti (xG) mentre consentiva agli avversari tiri del valore di 15,3 xG, un profilo di tiro combinato che si classificava al 14° posto in Premier League. Da allora hanno registrato 11,8 xG pur consentendo 14,3, il decimo miglior record del campionato. Allo stesso modo sotto la nuova gestione sono 10° in campionato per assist attesi a partita, ottavo in gol, 15° in tiri, 15° in tocchi avversari in area di rigore, 13° in tocchi in area di rigore. Potrebbero classificarsi in alto in alcune sfaccettature, in basso in altri, in qualunque modo tagli la torta nel suo insieme, hai una squadra che è passata da metà classifica a metà classifica.

Il Villa è migliorato ma ha il profilo statistico di una squadra che deve andare molto oltre per raggiungere i suoi obiettivi. Quelle partite contro Chelsea, Liverpool e Manchester City avrebbero potuto sembrare vicine al tabellone dei punteggi, ma in esse hanno concesso ai loro avversari un carico di opportunità di tiro senza creare molto di loro. Anche se è altrettanto vero che i piccoli miglioramenti che Gerrard ha portato a Villa sono arrivati ​​mentre la squadra ha attraversato un periodo in cui ha giocato contro squadre del calibro di Chelsea, Liverpool e Manchester City, quindi forse man mano che il programma si allenterà, il miglioramento continuerà .

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Poi c’è stato il catalogo di errori difensivi di mercoledì che ha dato al Leeds un modo per tornare in una partita in cui così spesso sembravano i secondi migliori. Tyrone Mings può essere un nazionale inglese, ma ha commesso più errori che portano a gol (una statistica in cui molto sta negli occhi di chi guarda, ma dove non è mai un buon segno essere il top) di qualsiasi giocatore esterno nel Premier League nelle ultime tre stagioni e quelle quattro non includono nemmeno le due pessime fasi difensive che hanno regalato un punto alla squadra di Marcelo Bielsa. Una difesa traballante avrebbe anche potuto essere protetta in modo più efficace se Marvelous Nakamba non fosse uscito per la stagione. Douglas Luiz è un centrocampista efficace, ma non è un anchorman.

Per diventare anche una squadra che non disperda i punti che aveva mercoledì, per non parlare di competere nelle alte sfere della Premier League, richiede ulteriori notevoli passi da parte di Villa, che non ha risparmiato spese ambiziose da quando è tornato al grande momento. I loro resoconti più recenti, che vanno fino alla fine della loro prima stagione in Premier League, hanno mostrato un aumento del 10 percento del costo salariale dello staff di gioco. Ciò si è intensificato ulteriormente nelle ultime due stagioni, che hanno visto un notevole aumento del tipo di trasferimenti che ottengono un elogio del club per la loro “ambizione” nel mercato prima che chiunque possa valutare se ha dato frutti in campo .

Villa ha speso la sua taglia Grealish da 100 milioni di sterline per tre giocatori – Danny Ings, Emiliano Buendia e Leon Bailey – che hanno portato un ritorno combinato di sette gol e sette assist. Gli infortuni hanno ostacolato alcuni di quei nuovi acquisti, ma non ci si fidava di Ings per vincere la partita per Villa contro il Leeds, avendo giocato a soli 11 minuti in trasferta contro l’Everton prima della pausa per le nazionali.

Il trio Christian Purslow menzionato come identificato per riempire il baratro lasciato da Grealish nel lato è diventato un quartetto. Coutinho porta certamente quella forza gravitazionale offerta dall’internazionale inglese; era quasi come se quelli intorno a lui si sentissero più a loro agio ora che avevano un altro uomo che attaccava di lato. Nonostante la prestazione del brasiliano sia stata un gradito successo della nostalgia del 2016, la sua assunzione anche in prestito ha ulteriormente gonfiato un conto salariale che ha visto Lucas Digne arrivare dall’Everton anche a gennaio. Al loro arrivo in Premier League, Villa sembrava determinata a costruire una sorta di squadra del campionato All Stars, giovani giocatori come Ollie Watkins ed Ezri Konsa che comandavano stipendi competitivi e potevano essere venduti per profitti considerevoli se avessero cliccato. Ora il numero di veterani della Premier League sui 20 anni è in aumento, i giocatori hanno ricevuto stipendi alti con poche speranze che quell’investimento venga recuperato in banca. L’Everton può attestare che l’acquisto di giocatori affermati è una strategia più rischiosa di quanto potrebbe sembrare.

Allo stesso modo non esiste un modello prestabilito per costruire una squadra in grado di realizzare le ambizioni dei suoi proprietari. Anche i club più ben gestiti dell’ultimo decennio, tra cui il principale Leicester City, trascorrono più anni che non riescono a realizzare i loro sogni. La via di mezzo della Premier League sono le sabbie mobili, ci vuole qualcosa di onnipotente per tirarti fuori.

Dal loro manager ai loro giovani giocatori attraverso la spruzzata di polvere di stelle nel mezzo, Villa ha molte qualità che ti convincono che potrebbero. Eppure c’è davvero molta strada da fare prima che i campioni d’Europa del 1982 tornino di nuovo sulla scena continentale.

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